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La brillante empreinte de Majid Mehtali

Il y a comme cela des jours où une brève nouvelle vous fait trouver que la vie est injuste. C’est ce qui s’est passé pour beaucoup d’entre nous quand nous avons appris la disparition soudaine de Majid Mehtali, emporté par une crise cardiaque le 10 août dernier, alors qu’il avait à peine 51 ans. 

Majid était un scientifique de grand talent, qui a marqué et marquera encore longtemps la biotechnologie française et le monde des sciences de la vie. Mais Majid était aussi et surtout un homme passionné, modèle de vie et un exemple à suivre. Rien ne le prédestinait en effet à occuper une place si importante dans notre secteur. Issu d’une famille d’immigrants d’Afrique du Nord installée à Saint-Louis dans le Haut-Rhin, Majid s’est construit à force de travail et de passion. Ses études brillantes l’ont mené à  l’École supérieure de Biotechnologies de Strasbourg, puis à l’IGBMC dirigé par Pierre Chambon qui le repère très vite et lui donne les moyens de se forger une solide formation de biologie moléculaire.
Ses qualités scientifiques hors pair l’ont alors amené à entrer chez Transgene au début des années 90, où il gravit rapidement les échelons pour diriger le département des vecteurs viraux de la recherche en thérapie génique. Exigeant avec lui-même comme avec ses collaborateurs, Majid a profondément marqué ses huit années passées à Transgene où il fit notamment émerger des produits basés sur l’utilisation de vecteurs adénoviraux qui feront l’objet de contrats majeurs pour l’entreprise.
Au tournant du nouveau millénaire, il quitte Transgene pour intégrer la biotech néerlandaise Crucell en tant que vice-président Recherche, puis revient en 2001 à Strasbourg pour y établir la branche européenne de Deltagen, société spécialisée en animaux transgéniques et en criblage pharmacologique sur la levure.
L’étiage financier n’ayant pas permis de financer correctement Deltagen, il rejoint alors en 2003 la société nantaise Vivalis (aujourd’hui Valneva), société dont il assurait jusqu’à sa disparition la cogestion en tant que directeur scientifique et directeur général (il était membre du directoire et directeur scientifique de Valneva). Sa créativité et sa rigueur scientifique ont aidé Vivalis à établir une technologie innovante et robuste de production de protéines recombinantes, d’anticorps monoclonaux et de vaccins sur cellules souches embryonnaires aviaires. Vivalis, créée deux ans avant son arrivée, s’est développée rapidement grâce à son impulsion, ce qui lui a permis de réussir une des rares introductions sur le marché Euronext de Paris, puis d’absorber l’entreprise lyonnaise Humalys. Finalement, Vivalis est devenue Valneva en 2013, à la suite de la fusion de Vivalis avec l’Autrichien Intercell. La qualité des technologies développées par Vivalis à partir des travaux de Majid a ouvert la voie à plusieurs dizaines de partenariats et licences avec les leaders pharmaceutiques mondiaux du secteur.

Majid Mehtali a su gagner le respect de ses pairs (plus de 90 publications dans le domaine de la thérapie génique, de la virologie, des vaccins et du drug discovery, et une large cinquantaine de brevets tant aux États-Unis qu’en Europe) comme de ses collaborateurs qui lui reconnaissent l’étendue de son savoir et sa profondeur de vue. Mais Majid était aussi intéressé par la transmission des connaissances et la formation : il a suscité et encadré de nombreuses thèses et a été d’ailleurs le parrain de la promotion 2009 de l’ESBS.

Il est d’usage de trouver toutes les vertus aux amis qui nous quittent, mais Majid possédait vraiment énormément de qualités qui faisaient de lui cette personnalité brillante et attachante : détermination, exigence, curiosité et créativité n’étaient pas les moindres.
Ceux qui ont eu la chance de travailler ou d’interagir avec lui connaissent sa volonté intransigeante de maîtriser jusque dans les moindres détails tous les aspects techniques de son métier aux facettes pourtant multiples. Il a toujours concilié cette rigueur avec une très grande culture scientifique, toujours appliquées dans une logique entrepreneuriale. En marge de ses activités professionnelles, il était sollicité en tant que conseil auprès de diverses sociétés d’investissement et il a également fait partie de conseils scientifiques d’associations (en particulier l’AFM-Téléthon).
Les quelques moments que lui laissaient ses activités, Majid les consacrait évidemment à sa famille, ses parents, ses deux filles et ses amis proches avec lesquels il abordait tous les sujets avec une égale maîtrise et un intérêt toujours intact (scientifiques, sociétaux et culturels – en particulier musique, littérature et cinéma).
Majid était totalement passionné par son travail et il s’est consacré littéralement corps et âme aux biotechnologies et à la santé humaine, parce qu’il voulait contribuer à l’amélioration des outils thérapeutiques, parce qu’il était convaincu que la science peut permettre d’améliorer les conditions de vie de tous, y compris des plus démunis. L’expertise et la force de caractère de Majid manqueront à la biotechnologie française, mais il restera pour longtemps un exemple pour nous tous.

Serge Braun, Bernard Gilly et la rédaction de Biotech finances

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7 Commentaires

  1. Un témoignage d’un extrème justesse. Merci pour Majid.

  2. Un témoignage d’une extrême justesse. De quelqu’un ou de quelques uns qui connaissaient certainement bien Majid d »un point de vue professionnel aiguisé, mais aussi peut etre, pour avoir partagé des soirées personnelles, cinéphiles ou conversations scientifiques au coin du feu de la maison de notre Majid regretté.

  3. Un père affectueux d’une grande qualité humaine et brillant…
    Le temps passe et il nous manque beaucoup.
    Merci pour Majid qui reste vivant dans nos coeurs.

  4. Très beau témoignage. Je voudrais juste une petite rectification : effectivement la famille et Majid lui même sont originaire d’Afrique du Nord, mais ne sont pas des immigrés , mais des rapatriés d’Algérie

  5. I have invited Majid in 2010 to the 2nd World Biotech Conference in Oran, Algeria as a keynote speaker and he did not hesitate to accept the invitation and he gave one of the best presentations in the whole conference. All the people in the conference loved his presentation. Since then, we kept in touch till he passed away last year. He was very sharp, smart, very practical and very helpful. The family of the biotechnology lost a very good contributor to the field. May God bless his soul. He will be missed.

  6. Je grandis et mon père n’a pas eu le temps de le constater. Tout comme lui, je m’intéresse et m’interroge a la science (physique,humaine).
    Toutes les fêtes je les passe sans lui, notre anniversaire sans lui ;
    C’est difficile ! Il ne m’a pas vu jouer du piano comme aujourd’hui, parler comme aujourd’hui ; être comme aujourd’hui.Il m’a quitté subitement,sans voir qui je deviendrai a l’avenir..
    Pour mon papa que j’aime beaucoup..

  7. Nous avons appris à ses cotés, et chaque jour je pense à lui en allant à l’essentiel…

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